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miércoles 28 de febrero de 2024 

Tiempo de lectura: 2:50 min.

PLUTÓN EN CONTROVERSIA

por Antonio Sánchez Ibarra, Area de Astronomía - Universidad de Sonora (México)

Plutón se encuentra de nuevo en la controversia de si debe continuar siendo considerado un planeta o reclasificarse como un asteroide perteneciente al llamado cinturón de Kuiper.

Tal controversia ha resurgido a causa del reciente descubrimiento de un asteroide de gran tamaño, denominado por ahora 2001 KX76 y que fuera localizado por los astrónomos James L. Ellios del MIT y Lawerence Wasserman del Observatorio Lowell de Arizona.

Ambos astrónomos utilizaron el telescopio  "Blanco" del Observatorio Interamericano de Cerro Tololo, en Chile, el cual tiene un espejo de 4 m de diámetro, similar a su gemelo en el Observatorio de Kitt Peak en Arizona.

Tal objeto también denominado planetoide, es el resultado de un programa de observación conocido como Búsqueda Profunda en la Eclíptica, que es la línea que proyecta la orbita terrestre y en cuyas cercanías se mueven la mayoría de los cuerpos pertenecientes al Sistema Solar.

El nuevo planetoide según los cálculos preliminares tendría un diámetro de 1270 Km. Esto lo convierte en el asteroide de mayor tamaño del Sistema Solar. El mayor conocido hasta ahora era el asteroide Ceres, de cuyo descubrimiento se celebraron los 200 años justo el 1 de enero del 2001. Ceres tiene un diámetro cercano a los 980 Km.

Por otra parte, 2001 KX76 seria incluso mayor que Charon, el satélite de Plutón y el cual ostenta un diámetro de 1200 Km.

El nuevo objeto se encuentra a una distancia de 6400 millones de kilómetros del Sol, como parte del Cinturón de Asteroides de Kuiper. Este cinturón de asteroides es adicional al comúnmente conocido que se encuentra entre las orbitas de Marte y Júpiter. El cinturón de Kuiper se extiende mas allá de la orbita de Plutón.

La controversia que se maneja surgió desde 1992 cuando se descubrió el primer asteroide de este cinturón, con un diámetro de 400 Km. La discusión se abrió al considerar algunos grupos de astrónomos que Plutón, mas que un planeta, podría ser un asteroide grande con su satélite acompañante. Esto se apoya también en el hecho de haber descubierto en los últimos años varios asteroides que cuentan con un satélite orbitándolos.

El reciente descubrimiento sugiere por otra parte, que podría haber mas asteroides de gran tamaño, incluso comparables a Plutón, dentro de ese cinturón. El problema aquí será declarar a un nuevo cuerpo de estas características como planeta o asteroide en función de su tamaño.

El termino asteroide o planetoide surgió a raíz del descubrimiento de Ceres y los subsiguientes cuerpos a inicios del siglo XIX. Por su tamaño, no se les considero planetas.

Sin embargo, ahora ante la abundancia de cuerpos en el cinturón de Kuiper con un tamaño que se va aproximando al de Plutón (2400 Km), muchos consideran que realmente Plutón es un asteroide.

Contra esta propuesta esta la tradición. Plutón fue considerado el noveno planeta del Sistema Solar cuando lo descubrió Clyde Tombaugh en 1930 y difícilmente será destituido de su categoría. Tal situación le corresponderá analizarla a la Comisión de Nomenclatura de la Unión Astronómica Internacional, UAI.

 

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