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 El sorprendente cometa Holmes

 

 


Por Ricardo Pérez y Alberto Martos
albmartos@gmail.com


OBSERVACIÓN DEL COMETA 17P/HOLMES DESDE BONILLA (GUADALAJARA, ESPAÑA)
IMÁGENES TOMADAS EL 11 DE NOVIEMBRE 2007

El abrillantamiento de 17p/Holmes fue descubierto el 24 de Octubre desde el Observatorio Atlante (Santa Cruz de Tenerife, Islas Canarias, España) por el aficionado Juan Antonio Henríquez (miembro de la Sociedad de Observadores de Meteoros y Cometas de España, SOMYCE) y confirmado desde Barcelona por otros astrónomos aficionados (Circular 8886 de la UAI), antes que los foros de Internet prendieran la mecha a la noticia y esta diera la vuelta al mundo en un abrir y cerrar de ojos. El blog de Juan Antonio:

http://astrolapalma.blogspot.com/2007/10/17pholmes-el-cometa-juan-antonio.html

Ofrece interesantes datos de primera mano del descubrimiento, junto con fotografías, gráficos, animaciones y enlaces que resultan imprescindibles para quien desee conocer detalles de este fenómeno, que ya se había producido hace 115 años, cuando el cometa fue descubierto por el astrónomo inglés cuyo nombre lleva. En aquella ocasión, el 6 de Noviembre de 1892, se abrillantó hasta la magnitud 4 o 5.

En la ocasión actual, el brillo que adquirió la noche del 24 de Octubre le hizo visible a simple vista, incluso desde el centro de las grandes ciudades, sobre todo en el hemisferio Norte. Por ejemplo, era visible desde cualquier parquecillo de Madrid, una ciudad de contaminación lumínica reconocida internacionalmente. Sin embargo, uno podía mostrar el cometa a sus amigos no astrónomos al salir del restaurante, sin más que llevar consigo unos prismáticos y un láser verde, porque podía apuntar al cometa a simple vista, mientras los amigos, menos familiarizados con el cielo, se guiaban por el rayo verde para alzarse hasta casi el cenit y llegar con los prismáticos hasta la maraña de algodón que parecía ser el cometa.


Animación superior de la Enciclopedia Libre Wikipedia donde se muestra la trayectoria del cometa Holmes durante 120 días. (Animación de dominio público, se agradece la colaboración de Wikipedia).

Lo que más llamaba la atención era la aparente carencia de cola cometaria. La explicación se hizo evidente al considerar la hora en que ocurría la culminación: alrededor de las 00:00 T. U. Es decir que el cometa estaba ¡en oposición con el Sol! Por tanto la cola, en dirección contraria al Sol, era casi invisible para los observadores terrestres.

No obstante, observadores bien equipados han conseguido obtener fotos de ambas colas, la de polvo y la de plasma y así, han detectado un desprendimiento de la cola de plasma, ocurrido entre el 6 y el 13 de Noviembre. Este fenómeno resulta normal en los cometas, cada vez que cruzan una línea de inversión de polaridad del campo magnético solar.

La ocasión del fin de semana con Luna Nueva, el 11 de Noviembre, se presentó propicia para obtener fotos con el telescopio. En ellas se descubre que la coma está compuesta por capas de polvo de diferente densidad y parece divisarse el núcleo, aunque por su tamaño (3,4 Km), queda fuera del poder de resolución del telescopio y lo que realmente se ve es la gran concentración de polvo que lo envuelve. Desgraciadamente la corta exposición de nuestras tomas impidió registrar el desprendimiento de la cola de plasma.

Para estupefacción de los observadores, 17p/Holmes era tan extraño que podía aumentar de tamaño aparente y conservar el mismo brillo. Y así ocurrió hasta el 18 de Noviembre, día en el que el desvanecimiento del brillo comenzó a ser notorio, a medida que aumentaba el tamaño angular de la coma. El 19 ocultó a la estrella Mirfak (α Persei), de modo que se la vio lucir sumergida en la coma. El día 21 de Noviembre el tamaño angular de la coma (0,6º) ¡superaba al del Sol, o al de la Luna! Como la distancia al cometa era de aproximadamente 2 UA, el diámetro real de la coma había de ser de unos 3 millones de Km. ¡El mayor cuerpo del Sistema Solar!

El amortiguamiento de Holmes ha continuado en Diciembre, hasta hacerlo invisible a simple vista hacia el día 10. Pero sigue siendo visible con prismáticos. Ahora queda por ver si, repitiendo su extraño comportamiento de hace 115 años, volverá a reavivarse en las próximas semanas o mese y nos ofrecerá un nuevo espectáculo astronómico cuando, a finales de Enero de 2008, se aproxime a la estrella Algol.

¿Qué puede originar dentro del núcleo cometario tales cambios de brillo? Observaciones independientes del Telescopio Espacial Hubble, del Telescopio Keck y del Observatorio del Pic du Midi parecen haber dado con la respuesta. El núcleo de Holmes arroja grandes fragmentos de materia (http://www.picdumidi.eu) que se pulverizan inmediatamente a su alrededor, aumentando la densidad (y, por tanto, la reflectividad) de la coma interna, lo que repercute en el brillo.

No obstante, no existe postura unánime sobre el mecanismo que explica estas deyecciones. La opinión más aceptada es que el núcleo debe contener grandes bloques de hielo “fresco” que estalla cuando lo calientan los rayos del Sol.

Pero otros investigadores creen que el cometa posee un cortejo de minicometas satélites que de vez en cuado se estrellan con el cuerpo principal, arrancando millones de partícula de polvo del núcleo.

Por último, un tercer grupo, basándose en que las explosiones ocurren en los mismos puntos de la órbita, las atribuyen a choques con cuerpos invisibles al telescopio, que orbitan al Sol en órbitas menos excéntricas que la del cometa.

Comentarios sobre la observación y fotografías tomadas

Después del súbito incremento de brillo de más de 600.000 de veces (14,5 magnitudes) ocurrido en la noche del 24 de Octubre pasado, este cometa no para de maravillarnos. Tras haberse desprendido la cola el domingo día 11 justamente a medianoche (consultar http://www.astrosurf.com/comets/cometas/17p/17p.html),
parece estar desarrollando una nueva cola.

Esta es la impresión que se obtiene de las dos fotografías que siguen, tomadas desde el "Mirador de las Estrellas" (lat. 40º 12' N y long. 2º 32’ O, alt. 882 m), Bonilla (Guadalajara, España).

NOTA: El "Mirador de las Estrellas" es el lugar oficial para la observación de la Agrupación Astronómica de Madrid.

Se observa que el contorno de la coma no es circular, sino que presenta ciertos recortes por la parte superior derecha, que hacen que el cometa nos recuerde a uno de aquellos cuatro fantasmas del juego llamado “Comecocos”.


Ilustración superior: Inky Blinky Pinky Clyde.

Del núcleo brillante emana un chorro de polvo en dirección del borde ondulado, que toma forma cónica y del que presumiblemente nacerá la próxima cola.

Por tanto, la observación de este cometa durante los próximos días es de gran interés.

Foto superior: Cometa 17 p/Holmes (para ver la imagen de mayor tamaño cliquear en la misma). Equipo:
Telescopio newtoniano de 25 cm (f/4.7). Cámara Canon 350D. Sensibilidad 1600 ASA. Procesamiento posterior mediante el dispositivo reductor de ruido incorporado a la cámara. Hora 00:24:49. Exposición 25 seg



Imagen superior: Cometa 17p/Holmes (Para ver la imagen de mayor tamaño cliquear en la misma). Equipo:
Telescopio apocromático Megrez, 8 cm (f/6). Cámara Canon 350D. Sensibilidad 1600 ASA. Procesamiento posterior mediante el dispositivo reductor de ruido incorporado a la cámara. Hora 01:17:18. Exposición 25 seg.

Imagen superior: Instrumental con el cual se hicieron las tomas del cometa Holmes.Telescopio newtoniano de 25 cm (f/4,7) como instrumento principal y telescopio apocromático Megrez de 8 cm (f/6), como telescopio secundario, ambos sobre montura EQ-6. (Imagen Alberto Martos).


 
 
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